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Des forêts et des hommes

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Les réponses des sciences de l'Homme et de la société

Des mots pour désigner la forêt  |  Qu'en disent les scientifiques ?  |  Alors qu'est-ce qu'une forêt ?  |  Et la déforestation ?  |  La forêt tropicale  |  Que retiendra-t-on ?

Forêt tropicale en Inde

La forêt occupe une place centrale sur les terres émergées de notre planète, mais aussi dans l’économie des nations et le développement des civilisations : elle fait partie intégrante de notre histoire et de notre humanité.
L’image de la forêt est souvent ambiguë : berceau de l’humanité ou milieu hostile à l’homme, enfer vert ou paradis perdu, domaine des esprits et des divinités ou royaume des démons, milieu nourricier ou espace à défricher… Souvent considérée comme antithèse de la civilisation (c’est le « domaine du sauvage » par excellence), la forêt est aussi présentée comme un espace que les communautés humaines ont largement domestiqué pour se reproduire et s’étendre : dans la plupart des régions tropicales et tempérées, l’espace domestique (le village, l’espace cultivé) est une ancienne forêt. Elle constitue aussi le fondement de nombreuses cultures : de Rome à l’empire javanais de Mojopahit la plupart des grandes civilisations sont issues du défrichement des forêts primitives, que cela soit réel ou mythique. Aujourd’hui, que ce soit la forêt boréale qu’on abat massivement pour son bois ou la forêt tropicale qu’on cherche à préserver au nom de la biodiversité ou du changement climatique, elle se retrouve au centre des enjeux mondiaux du développement durable. Aujourd’hui plus que jamais, l’homme lie encore son avenir au destin des forêts.

Face ces enjeux, il est important de revenir sur ce que recouvre le mot « forêt » : d’une réalité apparemment si proche et si familière, peut-on proposer, comme le tente la FAO, une définition universelle, valable pour toutes les forêts de la Terre et qui fasse sens pour tous les peuples ?